É assim que seu sistema imunológico reage ao coronavírus E o que isso significa para o tratamento

fotografia: Fusion Medical Animation

As pessoas infetadas com o novo coronavírus podem ter experiências marcadamente diferentes. Alguns relatam ter apenas sintomas de uma constipação leve; outros são hospitalizados e até morrem quando os seus pulmões ficam inflamados e se enchem de líquido. Como é que o mesmo vírus pode resultar em efeitos tão diferentes?

Os cientistas ainda estão perplexos com o novo coronavírus. Mas vai ficando cada vez mais claro que o sistema imunológico desempenha um papel crítico para que alguém recupere do vírus ou morra dele. De facto, a maioria das mortes relacionadas com o coronavírus deve-se ao sistema imunológico estar a dar uma resposta errada, e não aos danos causados pelo próprio vírus. Então, o que é que exatamente está a acontecer no seu corpo quando você contrai o vírus e quem corre risco de ter uma infeção mais grave?

Quando você é infetado, o seu corpo ativa a sua resposta imunológica inata padrão, como faria com qualquer vírus. Isso envolve a libertação de uma proteína chamada interferão que interfere na capacidade do vírus de se replicar dentro das células do corpo. Os interferões também recrutam outras células imunológicas para atacar o vírus, a fim de impedir que ele se espalhe. Idealmente, essa resposta inicial permite que o corpo controle rapidamente a infeção, embora o vírus tenha as suas próprias defesas para atenuar ou escapar ao efeito do interferão.

A resposta imunológica inata está por detrás de muitos dos sintomas que você experimenta quando está doente. Esses sintomas geralmente servem dois propósitos: um é alertar o corpo de que ocorreu um ataque – acredita-se que esse seja um dos papéis da febre, por exemplo. O outro objetivo é tentar livrar-se do vírus, como expulsar as partículas microscópicas através de tosse ou diarreia.

“O que normalmente acontece é que há um período em que o vírus se estabelece e o corpo começa a responder, e é a isso que chamamos sintomas leves”, diz Mandeep Mehra, MD, professor de medicina na Harvard Medical School. e coordenador de medicina cardiovascular avançada no Brigham and Women’s Hospital. “Ocorre febre. Se o vírus se estabelecer no trato respiratório, você desenvolverá tosse. Se o vírus se estabelecer no trato mucoso gastrointestinal, você desenvolverá diarreia.”

Esses sintomas tão diferentes surgem dependendo do local em que o vírus se instala. O novo coronavírus entra numa célula prendendo-se a uma proteína específica chamada recetor ACE2, situada na superfície da célula. Esses recetores são mais abundantes nos pulmões, razão pela qual a Covid-19 é considerada uma doença respiratória. No entanto, o segundo maior número de recetores ACE2 está no intestino, o que poderá explicar por que é que muitas pessoas com coronavírus sofrem de diarreia.

“Como o vírus é transmitido através de gotículas, se ele entra na boca e entra na orofaringe, tem dois lugares para onde ir a partir daí. Ele pode fazer a transição para o pulmão a partir da orofaringe quando você respira, ou se você tiver um reflexo da deglutição, ele descerá ao estômago”, diz Mehra. “É assim que isso pode afetar os dois sítios”.

O objetivo da defesa imunológica inata é conter o vírus e impedir que ele se replique demasiado, para que a segunda onda do sistema imunológico – a resposta adaptativa ou específica do vírus – tenha tempo suficiente para entrar em ação antes que as coisas fujam do controle. A resposta imune adaptativa consiste no desenvolvimento de anticorpos específicos para vírus e células T que podem reconhecer e destruir mais rapidamente o vírus. Esses anticorpos também são o que proporcionam imunidade e protegem as pessoas de serem infetadas novamente com o vírus depois de já o terem.

Em algumas pessoas, no entanto, o vírus replica-se e espalha-se rapidamente antes que o sistema imunológico o domine. Uma razão pela qual isso pode acontecer é que uma grande quantidade de partículas virais infeta o corpo – e é por isso que médicos e enfermeiros, expostos a grandes quantidades do vírus várias vezes ao dia, cuidando dos pacientes, podem ter infeções mais graves, mesmo que sejam jovens e saudáveis. Quanto mais vírus houver, mais difícil será o controle do sistema imunológico.

Outro motivo pelo qual o corpo pode perder o controle sobre o vírus está no próprio sistema imunológico. As populações mais vulneráveis durante a pandemia são as pessoas idosas, cujos sistemas imunológicos naturalmente começam a declinar com a idade, e as pessoas que são imunodeprimidas por causa de uma outra doença ou medicamento. Um sistema imunológico deprimido pode resultar numa resposta inicial mais baixa de interferões ou numa resposta retardada do anticorpo, permitindo que o vírus se espalhe de célula em célula relativamente desmarcada.

“As pessoas a quem o vírus ataca mais, e que as leva à morte, quase sempre terão essa resposta exagerada do hospedeiro – a tempestade de citocinas”.

“Se você tiver uma boa resposta de anticorpos neutralizantes, poderá recuperar; é apenas uma questão de tempo. As pessoas ficam doentes, mas depois produzem a resposta dos anticorpos, eliminam o vírus e tudo está bem”, diz Warner Greene, MD, PhD, diretor do Centro Gladstone para Pesquisa de Cura pelo HIV e professor de microbiologia e imunologia da Universidade da Califórnia, San Francisco. “Indivíduos mais velhos ou com problemas de saúde subjacentes talvez tenham algum grau de imunodepressão, o que atrasa a resposta de anticorpos, e são eles que têm uma evolução exagerada da doença”.

Se o vírus for capaz de se instalar nos pulmões, a doença pode evoluir para pneumonia à medida que mais células são infetadas e inflamadas. Parte do dano é causado pelo vírus, mas uma parte ainda maior deve-se ao próprio sistema imunológico a tentar destruir e livrar-se das células infetadas.

Chegando aí, a doença ainda pode seguir duas direções: A resposta imune pode permanecer estável e recuperar o controle sobre o vírus, eventualmente eliminando-o através da atividade das células T e anticorpos. Ou o sistema imunológico pode descontrolar-se e começar a reagir exageradamente, produzindo mais e mais proteínas inflamatórias, chamadas citocinas, numa tentativa frenética de acabar com o vírus. É este segundo caminho que causa morte celular substancial nos pulmões, resultando nas infeções mais graves, síndrome do desconforto respiratório agudo e até morte.

“As pessoas que reagem pior, as que acabam por morrer, quase sempre terão essa resposta exagerada do hospedeiro – a tempestade de citocinas”, diz Greene. “Os pulmões enchem-se de líquido e deixam de oxigenar. Ou desenvolvem sepsia generalizada, não conseguem suportar a pressão sanguínea e morrem. Tudo isso é impulsionado principalmente ou exacerbado pela resposta [imune] do hospedeiro.”

Os idosos e os imunodeprimidos são particularmente vulneráveis a esse tipo de resposta, pois o seu sistema imunológico enfraquecido entra repentinamente no hiperdrive e se torna hiperativo. “Existe uma curiosidade realmente interessante na Covid-19 – além disso, observamos com outros coronavírus, como no SARS e no MERS – que as pessoas que têm as respostas imunológicas mais reprimidas parecem desenvolver as respostas imunológicas mais aberrantes nas fases finais da doença”, diz Mehra.

A maioria dos ensaios clínicos realizados até o momento envolveu o tratamento desses casos graves, o que à partida faz sentido – você deseja dar os medicamentos potencialmente eficazes às pessoas mais doentes, caso estes possam ajudar a salvá-las.

Mas Mehra, que tem um artigo publicado sobre os diferentes estágios da doença, acha que pode ser tarde demais naquele momento, porque você não precisa apenas de reprimir a infeção, mas também fortalecer o próprio sistema imunológico. Ele propõe que os medicamentos antivirais sejam administrados mais cedo, quando as pessoas estão a começar a ficar doentes, para ajudá-las a combater o vírus com mais eficácia e impedir que elas progridam para os estágios posteriores. Para pessoas que já estão a enfrentar a tempestade de citocinas, os medicamentos supressores da imunidade em combinação com antivirais podem ser mais benéficos.

O ponto mais importante, diz, é que “existem diferentes estágios da doença e como você aplica o tratamento em cada fase da doença terá muito peso em termos de resultado do paciente”.

Por enquanto, a sua melhor defesa contra o vírus é fortalecer o sistema imunológico com sono, exercício e uma boa alimentação e, o mais importante, lavar as mãos e manter o distanciamento social, para que você não seja infetado.

ESCRITO POR
Dana G Smith
24/03/2020
Cronista sénior do Elemental @ Medium, sobre saúde, ciência e ciência do bem-estar | dsmith@medium.com

Sobre o Autor

Em 2015, mercúrio nascia em Odemira como jornal mensal em papel; libertando-se para uma existência apenas digital, com uma presença online renovada e dinâmica, quatro anos depois, corria o mês de Outubro.

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